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【产业科普】什幺是亚马逊、微软跟 Google 都在争抢的云端运算
    【产业科普】什幺是亚马逊、微软跟 Google 都在争抢的云端运算

    耳熟能详的云端运算(Cloud Computing)曾流行一时,现在更已成为国际间各大科技巨头争抢的市场,并促成近期的亮眼财报,甚至可以说已成为美国科技股的重要动力,然而到底什幺是云端运算呢?本文将会带您简单了解云端产业的发展。

    云端运算的概念其实早在 1983 年就已出现,虽有甲骨文(Oracle) 做类似的尝试,但随着网路泡沫而破灭,直到 2006 年才有亚马逊真正在耕耘这个市场,不过由此可知其 AWS 平台成为当今的云端龙头,并不是只靠运气。当时的云端与早期的电脑一样,仍不是很普遍的项目,遑论以普通消费者为取向的服务。

    但只过了十年,这个市场就有很大的变化,不仅群雄并起,甚至一度被认为落后的微软也靠其云端服务而重振雄风。目前华尔街在关注这些科技巨头的财报时,已不能忽略云端业务的成长及潜力,甚至已成为驱动股价的重要指标。

    何谓云端运算?

    云端运算一开始被定义于类似专业的资讯工程人士所知道的「网格运算」(Grid Computing),是指用位于不同位置的计算机来共同完成一件大型的计算任务,已实现超级计算机的性能,是分布式运算(Distributed computing)的一种,通常运用于发掘新药、经济预测、地震分析等功能。

    当然现今的云端运算并不只限于这一种形式,甚至已过于眼花撩乱,而成为被滥用的一个名词。尤其是,当云端一词开始被大幅应用在商业后,许多厂商都自称自己是在做云端服务,但可能骨子里做的是完全不同的事。

    有趣的是,云端运算这个现今广泛用的专有名词最早是在 2006 年由 Google 所提出(各厂商的概念当然更早于此),而同年却是亚马逊开始提供称为弹性云端运算(Amazon EC2)的服务,直到隔年 Google 与 IBM 才开始合力在美国大学校园推广云端运算,并提供硬体技术支持,以降低学术研究在电脑运算上的成本。当时,IBM 推出了 Blue Cloud 服务,也是早期最成熟的云端运算方案之一,此后云端运算开始受到关注。

    而在 2008 年 8 月电脑公司戴尔更试图取得云端运算作为商标,当然最终是失败,因美国专利局判定这是现行的通用服务名称,也显示当时云端运算已广为人知。到了 2010 年,开始有不少公司支援云端运算开源平台业务,当时的美国太空总署及 Rackspace 的 OpenStack 计画,就是普及云端服务的一个重要里程碑。

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    美国太空总署的 OpenStack/Nebula 云端运算平台。

    云端运算的範畴

    依据美国国家技术标準局的定义,云端运算是一种能依照使用者需求,更方便的透过连接网际网路以存取广大的共享运算资源,如储存装置、伺服器、应用程式等,并可精简各项相关管理以提高服务速度的模式。而云端运算依服务对象大致上分为两种,私有云及公有云。

    私有云通常是给位于同一个组织内的特定人员使用,但公有云也并不表示其为免费或完全公开的,而是指厂商提供服务给不特定用户所使用,是目前最常见的讨论对象。当然实际上不仅如此,还有兼具两种特性的混合型云端服务。

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    云端平台的类型。

    而若以内容下去划分,云端服务大致上分为三种:IaaS、PaaS 及 SaaS。IaaS (Infrastructure as a Service)指的是提供云端基础设施,例如 Amazon EC2 就是典型的 IaaS 服务,其提供的是虚拟伺服器,功能就像是在远端遥控自己的伺服器一样,差别在于使用者不需要真的去建置硬体,而是以使用量来付费,非常适合新创或中小型公司。这样的服务其实也并非仅面向于企业,还是有给一般消费者的服务,例如耳熟能详的 Google 云端硬碟。

    当然除了伺服器及硬碟可以云端外,还有 PaaS (Platform as a Service)云端平台服务,让使用者可以在云端架构上进行开发、运行、管理和监控软体,可以说是云端中介软体(Middleware)。使用者可透过厂商提供的程式开发工具来将自身应用程式建构于云端架构之上,并掌控其运作环境。其与 IaaS 不同,拥有部分主机掌控权,但不涉及作业系统、硬体或网路基础架构,像 Google 的 App Engine 就是一例。

    而最后一种的 SaaS (Software as a Service)与 IaaS 有所类似,不过反而是最有市场的一种服务,其供应商可以让用户透过各种介面使用其云端软体服务。目前这种业务多是透过网页来进行,所以也相当仰赖网页技术。当然发展前提也是基于现代电脑硬体及网路频宽的技术进步,使在个人电脑或云端上使用软体的运作效能已没有太大的差别。所以透过 SaaS 业者提供的软体订阅服务,用户不需要再担心硬体效能、软体安装、或是更新问题。

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    SaaS 是目前规模最大的云端服务市场。

    热战中的云端产业

    当然事实上这样的分类本来就不是绝对,有不少厂商提供多种类型的云端服务,其範围还是有相当模糊之处,目前仍在继续拓展中。例如 Amazon Web Services Cloud(AWS)还包含了资料库、资安防护、商业分析等功能,服务已相当的成熟,无怪乎是目前市佔率最高的云端服务。这个业务甚至占了亚马逊近 8 成的净利,令许多人认为,亚马逊不只是零售业者,更是云端龙头。

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    目前云端产业竞争趋势已向寡占发展。

    而最早提出此名词的的 Google,虽然很难从财报中明确得知其云端业务的成长,但显而易见的也早已摆脱单纯提供基础设施的服务,目前已有超过 300 万家公司使用其 G Suite 方案,以建构更有生产力的云端协作环境。

    当然目前锋头最劲的还是微软 Azure 平台,其主打智财权保护及混合云的优势,向 AWS 发起进攻,市佔已一举超越 Google 与 IBM 直逼亚马逊。据 2017 年第二季财报显示,Azure 平台的营收一年内成长近两倍,而 Office 365 软体订阅服务表现也不俗,虽然规模仍不及亚马逊,但前景相当惊人,云端服务是被喻为科技业黄昏的微软再度翻身的契机。

    当然,各家的云端服务也各有优缺点,不一一赘述,但其主要的目标,就在于减少使用者建置 IT 环境的成本,尤其是对中小企业而言,是个很好的解决方案。当然不仅如此,各国政府对云端运算的需求也相当大,美国政府已宣示全面採取云端运算技术已降低资讯建构成本。而各国也纷纷把云端产业列入经济发展的重要项目,其分布式运算及硬体虚拟化技术成为重要的研究目标。而台湾政府其实也在 2010 年通过以 240 亿新台币预算推动的云端运算产业发展方案。



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